- Послушать тебя, Хью, так Джош еще должен заплатить за удовольствие гнуть спину на ферме! - Меган бросила на мужа сердитый взгляд, но Джош видел, что в действительности она рада, что все улажено.

Ее благодарность заставила его почувствовать угрызения совести, потому что его предложение было не совсем бескорыстным: он не мог поверить своей удаче, когда Флора упомянула название той самой деревни, которая стояла всего на милю от фермы Джонсов. Да, очень удачно на время обосноваться в Брин Голье!

Сапоги Флоры еще никогда не выглядели такими ужасающе грязными. Деревенская жизнь стала испытанием не только для обуви, но и для нее самой, и, надо сказать, обувь переносила влагу лучше, чем она - появление мышей в комнате. К счастью, сельский магазин имел солидный запас мышеловок, но Флора пока еще не знала, что напугает ее больше - вид живой мыши или ее труп в ловушке.

Она сверилась с картой. Если она правильно поняла, ее обратная дорога будет вполовину короче. Из-за поворота показалась большая ферма. Ей доводилось слышать, что фермеры не любят чужаков и могут быть очень нелюбезны с туристами, но она надеялась, что эти местные жители не окажутся слишком суровыми.

Тут она как раз увидела одного из местных жителей - высокого, по пояс обнаженного мужчину, который в одной руке держал лопату, а другой вывозил тачку из каменной пристройки. Он двигался спиной к ней и, казалось, собирался разгрузить свою ношу на землю. Флора постаралась не смотреть очень пристально на все великолепие его полуобнаженного мускулистого торса и кашлянула, чтобы привлечь его внимания.

- Доброе утро! - вежливо поздоровалась она.

Мужчина обернулся.

- Bore da, Флора. - Эти слова были единственными, которые Джош знал на местном, валлийском языке.

Она, должно быть, скупила весь местный магазин, решил он, увешана покупками с ног до головы. Полуспортивный наряд подчеркивал длинные, стройные ноги и невероятно тонкую талию. Ее щеки и нос, усеянные светлыми веснушками, приобрели легкий загар, или, возможно, это был румянец, вызванный неожиданностью встречи.

Вы?! - Флора, которая, казалось, несколько мгновений не могла дышать, наконец, шумно и глубоко вздохнула.

Поразительное совпадение, - ответил он, приставляя руку к глазам, чтобы защитить их от солнца.

Она озадаченно кивнула. Глядя на нее с ясной, насмешливой ухмылкой, он, похоже, вовсе не был смущен или удивлен, а Флора, пытаясь не смотреть на его полуобнаженный торс, боялась отвести взгляд от его лица.

- Или судьба. - Господи, зачем я это сказала?

- Так вы верите в судьбу? - Он воткнул лопату и землю и оперся на нее, не отводя от девушки глаз.

Это откровенное разглядывание заставило ее почувствовать себя неуютно, и она опустила взгляд вниз, на его широкую мускулистую грудь и плоский живот. Эффект, который это произвело на ее организм, смутил Флору еще больше. Такое зрелище совсем не для ее расшатанных нервов!

- Верю в судьбу? - резко повторила она. - Разумеется, нет. - В ее голосе отчетливо прозвучало возмущение. Неужели он считает ее полной идиоткой? - А вы тут живете, да?

Она вспомнила, что он так и не рассказал ей, чем занимается. Правда, он не особенно походил на фермера, но что она, убежденная городская жительница, может знать о фермерах?

- Нет, я здесь на вспомогательных работах на пару недель.

Наемный сельскохозяйственный рабочий! Это казалось еще более невероятным. Он выглядел человеком, если и не отдающим приказания, то, во всяком случае, не склонным повиноваться чужой воле. Он, наверное, разыгрывает ее!

Отец Флоры всегда гордился своим скромным происхождением. Сын шахтера, он бы вознегодовал, узнав, что у его собственной дочери такие снобистские взгляды. Если человек использует свою физическую силу, чтобы заработать на кусок хлеба, это еще не означает, что у него нет мозгов, и стоявший напротив нее мужчина был наилучшим доказательством этого тезиса. Его невероятные глаза, умные и проницательные, определенно, свидетельствовали о высокой степени интеллектуального развития.

Если ее друзья не обманывали, дети в наше время - довольно дорогое удовольствие. Семья, жалующаяся на нехватку средств, обычно состоит из двух работающих родителей. Но этот человек признался, что воспитывает сына в одиночку и, похоже, не имеет никакой профессии. В таких обстоятельствах ему вряд ли пристало выбирать! Должно быть, он остро нуждается в деньгах, каждый день сталкиваясь с проблемами, о которых она и представления не имеет. Ее нежное сердце быстро наполняло сострадание.

- Вспомогательные работы? Вот как ты это называешь? - Крупный молодой человек с заметным местным акцентом и рыжими взъерошенными волосами появился из-за спины Джоша и дружески хлопнул его по плечу. - Это больше походит на отлынивание от работы!

Он рассмеялся, с интересом поглазел на Флору, и его круглые глаза наполнились восхищением.

- Но ты у нас парень шустрый, да? - с улыбкой добавил он, склоняясь к уху Джоша.

Флора настороженно замерла, но молодой человек не обратил никакого внимания на ее напряжение, а Джош снисходительно, лениво рассмеялся.

Герейнт, это Флора. Она живет в поселке. Флора, этот здоровый медведь - Герейнт Джонс.

Между прочим, наследник владений, - добавил Герейнт. - Так ты собираешься работать сегодня или нет, Джош? Мог бы уже начать красить! - добавил он не без сарказма и запрыгнул на трактор. Увидимся позже, cariadl - крикнул он Флоре, заведя мотор, и отъехал прочь.

Он всегда такой? - спросила ошеломленная Флора.

Да, в особенности, когда поблизости оказывается красивая женщина.

Ее так часто называли красавицей, что она давно перестала реагировать на это слово, но отчего же сейчас колени едва не подогнулись от внезапно охватившей ее слабости?

- Так вы маляр? Я хочу сказать, это ваша профессия?

Ей в голову пришла замечательная идея, но вряд ли разумно говорить об этом сразу. Сначала необходимо подумать о всех возможных последствиях...

- Что-то в этом роде, - осторожно признался Джош.

Идея, определенно, казалась ей все более и более замечательной, поэтому Флора послала свою осмотрительность ко всем чертям.

- А какой у вас сейчас график работы?

- Довольно гибкий, - честно признался он.

- Наверное, я могла бы помочь вам подработать... Моя подруга Клэр... Та, что дала мне на время попользоваться своим коттеджем, - быстро пояснила она, - просила меня найти кого-нибудь, кто мог бы покрасить маленькую спальню. Комната темная и старая, а у Клэр только что родился малыш. Она приедет сюда на Рождество, но до этого нужно сделать ремонт. Так что, если вы заинтересованы...

- Вы предлагаете мне работу?

Он как-то странно смотрел на нее, и Флора поспешила добавить:

Вы не на меня будете работать. Я только договариваюсь с вами от имени Клэр.

Покрасить спальню? Вы хотите, чтобы я сделал ремонт в спальне?

Флора озадаченно посмотрела на него. Что странного или необычного в ее предложении? Он что, никогда прежде не красил стен в помещении? Она и не рассчитывала на его благодарность, но почему же вид у него такой, словно он готов расхохотаться?

Наверное, это мужская гордость, предположила она. Его нанимают, будут платить наличными… Она попыталась взглянуть на свое предложение его глазами.

Если вы очень заняты...

А вы не боитесь, что я еще раз поцелую вас?

Она не сразу поняла, что он сказал, но буквально в ту же секунду почувствовала себя сраженной наповал. Он совсем сбил ее с толку. Скорее, гораздо больше она боится, что он никогда этого не сделает.

Глубоко вздохнув, она постаралась укрепить пошатнувшуюся оборону и небрежно пожала изящными плечами:

- Вряд ли такое возможно. Я думаю, вы всего лишь... - Его темная бровь вопросительно приподнялась, пока она подыскивала подходящее слово. Флора покраснела. - В общем, это был минутный импульс.

- То есть случайность, - тихо предположил он.

- К вашему сведению, я только что порвала со своим женихом, так что никаких поцелуев в ближайшем будущем не предвидится.

- Почему вы это сделали?

Она непонимающе уставилась на него, и Джош пояснил:

Я имею в виду, порвали с женихом.

Не ваше дело, - резко ответила она.

Простите, - в его голосе звучало такое фальшивое сочувствие, что она едва не заскрипела зубами. - Я понимаю, очень деликатная тема.

Вовсе нет! - фыркнула она. - Пол попросил меня сделать выбор, вот я его и сделала! - Пол был искренне удивлен, когда обнаружил, что она не собирается отказываться от своего несчастного отца. - И потом, он был настоящей свиньей.

То есть это было спокойное расставание по взаимному согласию, - подытожил Джош, не сводя глаз с ее покрасневшего, смущенного лица.