– С друзьями играла в окрестностях нашего замка. Заблудилась в лесу, сильно испугалась. Кажется, попала в какую-то топь, а дальше ничего не помню. Очнулась уже дома, в постели и с высокой температурой. Отец сказал, что меня искали два дня. И нашли как раз неподалеку от болота. Нашли уже с тенью дракона. Сначала заподозрили, что драконы лапу приложили. Ведь именно у них такие тени. Однако постепенно выяснили, что не такие. Моя тень не оживала, оставалась самой обыкновенной, не считая странной формы. Маги пытались исследовать, но иных странностей не выявили. Потом я просто привыкла.

– И когда тень ожила?

– Когда охотилась на вакров. На границе империи стая вакров напала на деревеньку. Наставник забросил нас потренироваться. А тени понравилось, тоже решила развлечься.

– У драконов силен охотничий инстинкт, – Шаиттар кивнул. – Но оставим вопрос, как у тебя появились способности драконов. Главное сейчас – разобраться с этими способностями.

– Но Вам-то какое дело? Если для верховных демонов я и мой отец никто.

– Для нас – никто. Но для империи вы – новый правящий род. Даже если временно, ваши проблемы стали проблемами всей империи, а значит, я должен вмешаться. Особенно теперь, когда делегация драконов посетит императорский замок. Думаю, все же не стоит тебя прятать драконов. Ты должна с ними пообщаться.

– То есть Вы все равно планировали меня спрятать?

– Планировал, – невозмутимо кивнул Шаиттар. – Но, полагаю, тебе будет полезно пообщаться с драконами, понаблюдать за ними. Теперь, когда у тебя обнаружились присущие драконам способности.

– Спасибо и на этом, – я иронично улыбнулась. Как будто его кто-то спрашивал, встречать мне драконов или нет.

– Попробуем воспользоваться заклинанием мастера теней. Вместе. Без меня его не произноси.

Я нахмурилась. Понятное дело, мастеру теней, а значит, и его заклинаниям доверия нет, но не люблю, когда посторонние вмешиваются в мою жизнь. Все свои проблемы я привыкла решать сама. На крайний случай, иногда можно с отцом поделиться. А тут вдруг непонятно откуда выпал этот верховный демон и начал решать за меня? Не слишком ли много на себя берет?!

– Может быть, я все-таки справлюсь сама?

– Может быть. Но в противном случае не хочу потом разгребать последствия твоего «увы, не справилась». Мастер теней очень коварен и не упустит возможности попытаться освободиться, если почует хоть малейший шанс. А ты можешь стать для него этим шансом.

– Хорошо. Завтра.

– Почему именно завтра?

– Потому что сегодня, лорд Шаиттар, лимит времени, в течение которого я готова терпеть Ваше общество, исчерпан. Хорошего дня.

Пока потрясенный наглым заявлением верховный демон не опомнился, я создала портал и перенеслась в императорский замок. Драные вакры! Знакомая картина…

Отец, перед ним двенадцать вампиров. С моим появлением все двенадцать обернулись и уставились на меня напряженно. Я тоже на них с напряжением посмотрела. Мало ли, гадость какую-нибудь задумали, снова тень оживет, набросится на них, глотки начнет грызть. Но нет, сколько ни вглядывалась, ничего подозрительного обнаружить не удалось. Да и тень оставалась равнодушной.

Вежливо поздоровавшись с новыми главами кланов, пришедшими на замену тем, которые нашу темницу пополнили, прошла к лестнице и поспешила к себе в комнату.

Пока не забыла, нужно записать заклинание мастера теней. Во время учебы выработалось умение запоминать заклинания почти с первого раза, но если потом не записать, то на следующий день уже половину вспомнить не смогу.

А еще хотелось потренироваться вытаскивать знания из информационного поля драконов, о котором говорил Шаиттар.


Вечером, утомившись от безрезультатных попыток почувствовать неведомо что, да и просто найти информацию в книгах, решила немного размяться. Отложив очередной фолиант, в котором ни единого упоминания о ментальном поле – похоже, скрытные драконы строго следили за тем, чтобы другие расы ничего об этой особенности не узнали, – я потянулась и в задумчивости вышла на балкон.

И тут меня накрыло странное чувство. Захотелось прогуляться. Нет, даже не так. Захотелось прогуляться в определенном направлении. Вот прямо сейчас оказаться в одном конкретном месте.

Мимолетно отметив, что чувство подозрительное, приготовилась в случае чего защищаться, даже заклинание сотворила недостроенное, которому единственного точка хватит, чтобы можно было атаковать. Но противиться не стала и создала портал в лес неподалеку от границы империи.

В ночной темноте раздавались шорохи. Тихий ветер лениво шевелил листву. В небе сияла крупная луна, серебристый свет терялся в переплетениях ветвей над головой, но с острым демоническим зрением большего не требовалось. Вышагнув из портала, я замерла возле дерева, прислушалась к окружающим звукам.

Внезапно моя тень сорвалась с места и припустила вперед. Я рванула за ней следом, перепрыгивая через кусты и огибая деревья.

Да что ей понадобилось здесь, в лесу?! Неужели опять приспичило поохотиться?

Несколько минут так и мчались по лесу. Тень – сломя голову, в одном ей ведомом направлении. Я – вслед за ней, ругаясь сквозь зубы и уклоняясь от колючих ветвей.

В какой-то момент впереди показался просвет между пушистыми кронами. А в этом просвете – огромный силуэт и странные, непонятные вспышки. Я резко остановилась. Пока не поздно, набросила на себя маскировочное заклинание. Дальше – кралась. Зато тень, не слушая мысленных приказов, выскочила на поляну.

Приблизившись к границе деревьев, удивленно замерла. Дракон! Самый настоящий дракон! И появление тени, в отличие от меня, он заметил.

Огромный, метра три в высоту и не меньше пятнадцати в длину, с красной, полупрозрачной чешуей, внутри которой плясало самое настоящее пламя. Первой на появление моей тени отреагировала тень дракона, такая же огромная, как он сам. Спустя мгновение к моей тени повернулся дракон. Пламя в чешуйках разом потускнело, лишь немного подсвечивая рубиновые чешуйки, полупрозрачные, словно драгоценные камни. А еще через несколько секунд вместо дракона на поляне стоял мужчина.

– Кто это у нас здесь? Ты чья? – спросил он, присев на корточки. Что совсем удивительно, мужчина протянул руку и потрепал мою тень по голове, словно она приподнялась от земли, чтобы поластиться к нему, как милая, домашняя зверушка. Проступили очертания, заколебалась едва заметная сероватая дымка – я уже видела тень такой, когда та атаковала вакров и вампиров. Вероятно, именно такой вид она принимает, чтобы обрести материальность.

Тень дракона, которая тоже уменьшилась со сменой им ипостаси на человеческую, с любопытством крутилась вокруг моей тени, будто обнюхивала. Погладив тень по голове, дракон приподнялся, внимательно огляделся по сторонам. Я тоже с интересом рассматривала его. Красивый, высокий, с правильными чертами лица и длинными, до лопаток, красными волосами. Красный дракон. Красные драконы – самые сильные и опасные представители расы. А еще именно красные драконы правят их королевством.

Что ему здесь понадобилось? Неужели один из тех, кто прилетает через два дня? Решил отправиться на разведку?

Разгуливающий по землям империи дракон – между прочим, явление, не слишком обычное. Если уж по какой-то причине и пролетают мимо, то предпочитают огибать империю по границе, не вдаваясь в глубь земель. Этот точно оказался здесь не случайно.

– Я знаю, ты где-то здесь. Выходи, не бойся, – сказал дракон, обводя взглядом деревья вокруг поляны. – Я не причиню тебе вреда.

Но я стояла не шевелясь. По мне ведь сразу будет видно, что демоница. Демоница с тенью дракона. Нет, ни в коем случае нельзя показываться на глаза никому из них, а уж красному – тем более.

Но как эту проклятую тень забрать к себе?! Не могу же без нее уйти, в самом деле.

Пока лихорадочно пыталась придумать, как лучше поступить, дракон снова позвал:

– Леди, я знаю, что Вы здесь. Если не выйдете сами, отправлюсь искать. Или, может быть, Вы хотите поиграть?

Я поборола желание выругаться и в очередной раз отправила тени мысленный зов. Но ей было все равно, что хозяйка чего-то там требует. Тень развлекалась! Подумать только – подкравшись к тени дракона сзади, она ухватила ее за хвост и теперь игриво убегала, устроив самые настоящие догонялки по поляне. Тень дракона, раза в два больше размерами, радостно гонялась за моей, но по-настоящему догнать не пыталась, явно специально давая ей возможность каждый раз ускользать.