– И куда это прекрасная леди собирается идти на ночь глядя? – промурлыкал он, приблизившись ко мне. Подкрался, словно хищник. Каждое движение дракона завораживало, заставляло следить за ним неотрывно и замирать в ожидании… чего?

Справившись со странными эмоциями, я усмехнулась:

– Сандар, Вы всерьез полагаете, будто мне может встретиться опасность, с которой я не сумею справиться?

– Опасности могут подстерегать прекрасных леди на каждом шагу, – он многозначительно улыбнулся. – А уж в вашей империи – тем более. Всего один ужин и сразу три трупа. Рекорд. Даже у нас такого при дворе не бывало.

Конечно, вам такого себе позволить нельзя. Заговорщиков нужно сначала допросить, а уж потом решать, что с ними делать – в темнице запереть или казнить. Нам в этом смысле проще намного. Сначала можно убить, затем – допросить и, возможно, снова убить, во второй раз окончательно.

– Можно сказать, все трое пострадали от наших с отцом рук. Не наоборот.

– Но сам факт покушений… Похоже, знать не слишком рада новому императору и жаждет от него избавиться, а вместе с ним – и от его прелестной дочери? – С этими словами дракон сделал еще один шаг вперед.

Рука прошлась по перилам ограждения и остановилась рядом со мной. Стоит еще немного повести рукой в сторону или сделать неловкое движение – и ладонь дракона вполне может соскользнуть мне на талию. При мысли об этом сердце забилось чуточку чаще.

Однако я не подала виду.

– Кто бы что ни замышлял против императора, им ничего не удастся.

Сандар не стал настаивать на том, как опасно нынче быть частью императорской семьи. Вместо этого решил похвалить:

– Сегодня Вы были на высоте. Потрясающее владение магией – так незаметно подменить содержание бокалов. И довести несчастного лорда настолько, что у него сдали нервы.

– Он пытался меня отравить, – я улыбнулась. – Должна ведь я хоть как-то компенсировать это и развлечься за его счет?

– Справедливо, лорд заслужил. И все же… сейчас, когда обстановка в империи столь обострена, может быть, не стоит гулять по ночам без сопровождения?

Ах, он все об одном! Неужели себя хочет предложить в качестве сопровождения?

Подавив раздражение, произнесла, вероятно, совсем не то, на что рассчитывал дракон:

– Вы только что восхищались тем, как ловко мне удалось избежать покушения, и вот снова высказываете сомнение в моих силах? К тому же, Сандар… с чего Вы решили, будто в империи обостренная обстановка? Ни за что не поверю, что у вас при дворе никогда не бывает покушений.

– Бывает. Но, повторюсь, не сразу три за один ужин.

– После смены власти это нормально, – я небрежно повела плечами, тем самым давая понять, что хотела бы уже продолжить путь. – К тому же, у нас в империи вообще часто случаются подобные… хм… происшествия.

– Сдается мне, в империи у вас вообще очень весело? – хмыкнул дракон.

– Очень. – И внезапно для самой себя предложила: – Желаете узнать как?

– Желаю, – глаза Сандара загорелись.

– В таком случае… Проследуйте в портал вместе со мной.

Сандар наконец посторонился, позволяя пройти к лестнице. И уже ступив на первую ступень, вдруг поняла, почему позвала его с собой. Что-то зудело, искрилось и металось внутри меня и вокруг, незаметное глазу, неощутимое… только потому, что я наложила заклинание на тень. А это именно она. Рвалась и не могла выйти из-под пут заклинания. Но рядом с Сандаром словно сходила с ума.


Глава 5

Из портала вышли неподалеку от деревеньки, где друзья собирались устроить переполох. Тут же раздался взрыв, над деревьями вспыхнуло марево, затем послышались крики, а по земле прокатилась подозрительная дрожь.

– Это ваше «весело»? – предположил дракон, приподняв бровь.

– Кажется, оно…

Я улыбнулась и сорвалась на бег. Сандар устремился за мной.

Зарево не угасало.

Выбежав на опушку, увидела небольшую деревеньку, раскинувшуюся в низине под косогором, на котором заканчивался лес. А над деревенькой парил… мертвый дракон. Легендарный представитель нежити. На самом деле, мертвых драконов не существует – это только в страшных сказках рассказывают перед сном, чтобы напугать, будто после смерти душа отлетает, а тень дракона вселяется в его тело. И летает мертвый дракон, сея всюду панику и смерть.

– Мертвый дракон? – удивился Сандар.

– Именно. Как видите, у нас в империи чего только ни случается… Даже легендарную нежить встретить можно.

Мертвый дракон летал над деревенькой и изрыгал зеленоватое пламя. Похоже, друзья вдохновились известием о прибытии делегации. Только не подозревали, что я одного из наших гостей притащу сюда, иначе не стали бы так измываться, изображая полуразложившийся труп, из которого прямо на ходу вываливались куски мяса. В нескольких местах из-под клочьев ободранной кожи виднелись подгнивающие мышцы, местами – просвечивали ребра.

– Мертвых драконов не существует. А это – иллюзия.

– Какой Вы скучный. Не нужно было Вас брать, только все веселье испортите.

А веселье, впрочем, не обращая внимания на занудство оскорбленного дракона, было в самом разгаре. Люди, собравшиеся на площади, с воплями ужаса метались из стороны в сторону, натыкались друг на друга, толкались, спотыкались, падали и снова вскакивали.

Мертвый дракон летал над ними сверху и, вовремя, изрыгая зеленое пламя, из раза в раз загонял несчастных в ловушку, не позволяя покинуть площадь. С противоположной стороны леса вдоль косогора спускалась целая армия нежити. Присмотревшись, узнала в мелких скрюченных существах болотных упырей.

Ух, ну и достанется местным жителям, если не успеют сбежать с площади!

– И все же… что здесь происходит? – поинтересовался Сандар, хмуро взирая на оскорбительную для драконов шутку.

Потому что легенда о существовании мертвых драконов – этакая насмешка над драконами живыми и вполне может быть воспринята как самое настоящее оскорбление.

По крайней мере, Сандар вправе требовать извинений, причем весьма серьезных извинений, выраженных в чем-то большем, чем простое «извините». Неудачная вышла шутка. Знала бы, что ребята сотворят иллюзию мертвого дракона, ни за что бы не потащила Сандара сюда.

Но… ничего иного не оставалось, кроме как делать вид, будто все в порядке. Поэтому ответила невозмутимо:

– Праздник нечистой силы в самом разгаре, что же здесь непонятного?

Пока наблюдали за происходящим на площади, зуд внутри постепенно усиливался. Что-то начало жечь в груди и в ногах. Я буквально чувствовала, как тень дергается под заклинанием, пытаясь высвободиться, рвануть навстречу дракону. И это чувство начинало нервировать всерьез.

Да что ж такое-то, чего ей в покое не сидится.

– Леста, вот ты где! Самое интересное пропустила, – друзья подскочили к нам. Похоже, прятались где-то неподалеку, но я из-за тени не заметила, как они подобрались. Не очень хороший знак. Нужно быть внимательнее.

– Эй, а это кто с тобой?

– Дракон? – глаза Наиры загорелись.

– Ох ты ж… – пробормотал Тивран. И уже обращаясь к Сандару: – Как тебе мертвый дракон? Похож?

В этот момент иллюзия мертвого дракона взревела особенно громко. Кусок подгнившего мяса вывалился из живота и с мерзким хлюпом упал на голову грузного мужичка, улепетывавшего из-под прицельной огненной атаки. А хлюп мы расслышали, судя по всему, благодаря специальному заклинанию, приближающему звуки. Ну да, какой интерес наблюдать издалека, а заклинание дает этакий эффект присутствия.

– Похож? На кого? – прищурился Сандар.

– Ну, я не знаю, – Тивран взлохматил пушистую макушку. Друг тоже пытался найти выход из ситуации. Но получилось как всегда: – Это ведь ты дракон. Может, кого из своих знакомых узнаешь.

– Кончай молоть чепуху, – зашипела Наира, пихнув друга локтем в бок. – К высокородному лорду нужно обращаться вежливо. Вот Леста…

– А с Лестой нам тоже не помешает перейти на «ты», – широко улыбнувшись, предложил Сандар и приблизился ко мне.

Тень дернулась. Да так, что я невольно дернулась в том же направлении и угодила в объятия дракона, разом преодолев оставшееся между нами расстояние. Сандар с готовностью и даже каким-то удовольствием обхватил меня за талию. Я, восставив равновесие, тут же дернулась в противоположную сторону, прочь из объятий дракона. Отметила мельком изумленные лица друзей, отскочила еще на несколько шагов и создала портал.

Огонек в глазах Сандара тоже сменился удивлением.

– Леста, стой! – он устремился было за мной, но я успела ускользнуть от него и сомкнуть вслед за собою портал.

Да, ситуация повторяется. Он может что-то заподозрить. Плевать!