— Привет, — улыбнулся Будимир. — А что тут происходит?

— Привет, приворотом меня напоить хотели, — ошарашено выдала я, — а ты что здесь делаешь?

— Приворотом? — его глаза вспыхнули, и он посмотрел мне за спину. — Судя по всему, не удалось, к счастью.

— Подруга вместо меня его выпила, — печально вздохнула, — теперь из-за меня ей предстоит долгое восстановление, — меня грызло чувство вины. Ведь Лидка попала под удар именно из-за меня. Если бы я с осторожностью отнеслась к словам Руслана, то ничего не случилось бы. Но из-за моей беспечности пострадала подруга.

— Не вини себя, Веренея, — сказала Дана, — это случайность. И знаешь, если бы приворот выпила ты, никто бы не подумал, что тебя опоили. Мы бы с девчонками решили, что ты таким образом решила, — подруга осеклась и посмотрела на дракона, — решила всё-таки составить компанию этому оборотню, — я слабо улыбнулась подруге и повернулась к дракону.

— Ты так и не ответил, как попал на бал. Посторонних сюда не пускают.

— А я напросился в сопровождающие к Змею Горынычу. Он не отказал. Я боялся, что ты не захочешь встретиться снова, и этот бал показался отличной возможностью увидеть тебя ещё раз.

— Понятно, только видишь, как всё вышло. Настроение испорчено, праздновать и веселиться мне не хочется, — опустила голову, чтобы не видеть его глаз.

— Да уж, у вас тут не соскучишься. За подругу не переживай, Яга Ягинична поставит её на ноги очень быстро. А этот, — он кивнул за спину, откуда раздавались проклятия и оскорбления в мой адрес, — этому грозит лишение магии до конца жизни и уборка улиц в ближайшие лет пять. Веренея, я прошу тебя, не уходи. Побудь со мной до полуночи. До наступления нового года. Подари мне танец, — он приподнял мой подбородок, заставив взглянуть на себя, — сделай мне такой подарок.

— Хорошо, — шёпотом ответила ему, как завороженная, глядя на его улыбку.

Он подал мне руку, и мы отправились в центр зала. Руслана уже увели, адепты снова принялись за празднование. Данка смотрела мне вслед и качала головой.

— Прекрасно выглядишь, — улыбнулся Будимир, ведя меня в танце.

Я была неспособна что-то ответить. Лишь робко улыбнулась ему в ответ. В голове метались разные мысли. Беспокойство за подругу сменялось приятным волнением от встречи с драконом. Потом мои мысли снова возвращались к состоянию подруги, к подлому поступку Руслана и внезапному появлению Будимира. Из-за стянутого корсета дышать было и без того трудно, а уж рядом с драконом дыхание становилось поверхностным, прерывистым. Будто не Лида, а я выпила приворотное зелье.

— Веренея, ты в порядке? — будто сквозь толщу воды донеслось до меня. Вскинула голову и посмотрела на Будимира. Его взгляд был обеспокоен. Он остановился и вгляделся в моё лицо. — Ты в порядке? — повторил он вопрос.

— Да, прости, задумалась, — шумно выдохнула. — Мне жарко и я хочу уйти, чтобы привести свои мысли в порядок. Слишком много потрясений, не прошло и половины часа, как я пришла, а столько произошло.

— Пойдём, — он потянул меня вглубь зала.

— Куда? — протискиваясь мимо танцующих и смеющихся адептов, воскликнула я.

— Проветримся, — бросил через плечо Будимир, всё также ведя в противоположную сторону от выхода. Понятнее мне не стало, но решила, что хуже уже сегодня не будет, поэтому покорно следовала за мужчиной. Мы вышли к столу, где сидели приглашённые гости. Весь Совет Великих, за исключением нашей Яги. Зачем мы пришли к этому столу? Но это оказалось не конечным пунктом нашего пути. Увидела, как все провожают нашу пару взглядами. Румянец стыда залил щёки, особенно когда увидела, как Горыныч задорно мне подмигнул. К моему огромному удивлению, за одним из гобеленов оказалась неприметная дверь. Будимир по-хозяйски отворил её и пропустил меня вперёд. В лицо ударил холодный воздух. Мы оказались на небольшом балкончике, который был буквально в паре метров от земли. По разгорячённому телу побежали мурашки. На мои плечи лёг камзол дракона. Благодарно улыбнулась, стягивая края камзола на груди. Воздух был морозным. Солнце давно село и территорию академии освещали фонари и многочисленные разноцветные светлячки. Из зала доносился приглушённый шум разговоров. Будимир притянул меня к себе и прижал спиной к груди. Сердце на секунду замерло, чтобы тут же забиться, словно птица в силках. Мысли, терзавшие меня всё это время, улетучились, и в голове раздавался только бешенный стук сердца. Мы молчали несколько минут.

— С твоей подругой будет всё в порядке, — тихо произнёс дракон.

— Ага, — выдохнула я.

— Веренея, прости за мою наглость и навязчивость, — произнёс дракон, вводя меня в смятение. — Я обещал тебе время для размышлений, но, проснувшись сегодня утром, понял, что безумно хочу увидеть тебя, — я слушала его, затаив дыхание. Его голос ласкал слух, а слова тешили самолюбие и грели душу. — Настолько сильно, что не могу сопротивляться этому желанию. Возможно, ты не хотела меня видеть, но я здесь, — он развернул меня к себе и взял моё лицо в свои горячие ладони. — Ты моё наваждение. Увидев однажды, я не могу выбросить тебя из своих мыслей. Это непосильно для меня. Даже твои слова о моей расе во время нашей встречи произвели на меня неизгладимое впечатление. Я, как мальчишка, боюсь получить твой отказ. Боюсь, что ты исчезнешь. И сегодня понял, что каким бы ни было твоё решение, я буду искать новой встречи с тобой. Новой возможности увидеть тебя.

Он склонился и поцеловал меня. Его губы коснулись моих с невероятной нежностью, будто он боялся, что я оттолкну его, но это оказалось выше моих сил. Закрыла глаза и потянулась к нему. Его губы ласкали мои, разжигая огонь в груди. Эти ощущения оказались настолько яркими, что я потерялась в них, утонула. Мир вокруг перестал существовать. Остались только его руки, крепко обнимающие меня, его губы, дарящие наслаждение.

— Давай попробуем? — тихо прошептал он.

— Я боюсь, — не открывая глаз, ответила ему. На губах ещё остался его вкус. Я словно с солнцем поцеловалась.

— И я боюсь, — прижав меня к груди, сказал Будимир. — Боюсь твоего отказа.

И после этих его слов почему-то вспомнила слова Лидки о том, что если я не попробую, то, возможно, пожалею об этом.

— Ладно, — выдохнула я, чувствуя, как что-то надломилось во мне. Наверное, это рушилась моя убеждённость, что растрачивать себя на отношения без будущего не стоит.

— Спасибо, — он сжал меня в объятиях так, что из меня вышибло весь дух.

Было ли моё решение правильным? Я не знала, но решила, что хуже мне уже не будет. Чувства к дракону стремительно захлёстывали меня, словно огромная волна. Рядом с ним ощущала себя маленькой влюблённой девочкой и понимала, что не могу сопротивляться этим чувствам. Поэтому решила отпустить себя, решила позволить себе эти отношения. И сразу стало легче. Жизнь снова заиграла яркими красками, потому что последние три дня я словно блуждала в тумане, пытаясь найти правильную дорогу в будущее. Но, несмотря на то, что я была рада такому решению, настроение всё ещё оставалось хуже, чем хотелось бы. И всё из-за подлости Руслана. Я переживала за пострадавшую подругу, а Будимир меня успокаивал, всячески пытался отвлечь и развеселить. У него это получалось. Когда мы кружили в танце, когда разговаривали, когда он шептал слова восхищения, я забывала обо всём. Но стоило оглянуться вокруг, как вспоминались жалобные всхлипы подруги. Будимир в такие моменты смотрел на меня с сочувствием.

Когда наступила полночь, свет в зале погас. В центре, возле новогодней ёлки, вспыхнули два снежных вихря. Снежинки сверкали внутренним светом, а когда осыпались, возле ёлки появились Морозко и Снегурочка. Высокий дедушка в голубой шубе с длинной белой бородой и добрыми голубыми глазами держал в руках посох и мешок с подарками. Его внучка Снегурочка сверкала улыбкой и ярким морозным румянцем. Морозко трижды стукнул посохом по полу, по которому прокатились ледяные узоры, а ёлка позади них вспыхнула разноцветными огнями.

— С Новым Годом! — хором воскликнули все адепты и раздались аплодисменты.

— С Новым Годом, — раздался голос Морозко, который слился со звонким голосом Снегурочки.

Морозко снова ударил посохом об пол, и с потолка посыпался снег. Снежинки кружились в воздухе, постепенно опускаясь на ладони адептам. Это было самым волшебным зрелищем в жизни каждого из нас. Мы, как дети, ждали этого момента, ведь из снежинок появлялся подарок. Подарок, о котором мечтал каждый обучающийся в академии. В моих руках из снежинок образовалась длинная коробочка. Прижала её к себе, пытаясь угадать, что же в ней находится. Бросила благодарный взгляд на зимнего волшебника. Он по-доброму улыбался, глядя на счастливых нас. Они со Снегурочкой никогда не задерживались надолго, отправляясь в дома, где их появления ждали детишки. Мы тоже были маленькими детьми в этот момент. С добрым смехом Морозко со Снегурочкой стали растворяться в воздухе, а над нашими головами начали вспыхивать россыпи искр.