— Добрый день, — поздоровалась с печкой.

— Добрый, Веренея. Проголодалась, краса?

— Ага, накормите?

— Да пожалуйста. Обед всё равно уже сейчас начнётся.

Поблагодарила хозяйку столовой и прошла к скатерти-самобранке. Без дозволения печки еду у неё было не получить. Заказала себе горячий чай, наваристый бульон и салат из овощей. Печка ещё и пирогов с яблоками мне дала. Собрала всё на поднос и устроилась за столиком, за которым собирались мы с девчонками. Не успела покончить с супом, как в столовую зашли первые адепты на обед. Через пару минут появились и мои ведьмы. Они приветственно махнули мне рукой и отправились к столу со скатертью.

— Ну что? Как настроение перед встречей? — спросила Дана, как только села рядом со мной.

Перед глазами тут же вспыхнул образ Будимира, и я почувствовала, как румянец смущения снова заливает лицо.

— Ого, Веренейка, неужто ты влюбилась? — потрясённо прошептала Таська.

— Не говори ерунды, — возмутилась я, — мы с ним едва знакомы.

— То-то ты покраснела, как только о нём речь зашла. Да и вчера весь вечер сама не своя была. Молчала, глаза отводила. А ночь вообще не спала. С боку на бок ворочалась. Не обманывай нас, Веренея, — хитро протянула Дана.

— Девочки, я сама не знаю, что со мной. Поэтому не задавайте мне вопросов. Я не смогу на них ответить, потому что не знаю, как, — потёрла лицо руками и глубоко вздохнула.

— Веренея, ты же понимаешь, что он дракон, и у вас… — начала было Дана, но запнулась, не закончив предложение. Но этого и не требовалось, мы все поняли, о чём она хотела сказать.

— Дана, я не дурочка, всё понимаю, — поморщилась я, — да и не собираюсь я романы с ним крутить, на свидание-то согласилась из-за вас, — обвела их укоризненным взглядом.

— А мы что? Мы же хотели как лучше. Ты же от парней шарахаешься. Вот и решили хоть так тебя на свидание выманить.

— Хотели как лучше, а получилось как всегда, судя по всему, — задумчиво изрекла Таська.

— Не придумывайте, схожу на свидание и забуду, как будто ничего и не было, — не знала, кого хотела убедить в этом больше — себя или подруг. Они странно посмотрели на меня, но разговор решили не продолжать.

В комнату общежития вернулись вместе с Даной. Бросив взгляд на часы, поняла, что до встречи с Будимиром осталось меньше трёх часов. Сердце затрепетало от волнения, а из горла вырвался судорожный вздох. Дана посмотрела на меня, на то место, куда был устремлён мой взгляд, и тихо спросила.

— Волнуешься?

— Волнуюсь, — рухнула я на свою кровать и уставилась в потолок. — Данка, я вообще не хочу идти к нему на встречу. Боюсь. Со мной что-то странное творится, он как наваждение. Я будто с ума схожу.

— Ну, так и не ходи, — она присела на мою кровать, — слышишь, не ходи и всё. Никакой уговор не стоит таких мучений. Я же вижу, что он тебе понравился. А ты же сама понимаешь, что он поиграется и бросит. Я не хочу, чтобы ты потом страдала из-за него. Да и девчонки уже всё поняли, упрёков от них из-за отменённой встречи не будет, — она сжала мою руку.

— Спасибо, — улыбнулась ей, поднялась и обняла подругу. — Спасибо, я рада, что вы у меня есть и меня понимаете. Но на встречу пойду, я уже согласилась, а от своих слов отказываться не привыкла. Будь что будет. В конце концов, я же не собираюсь продолжать с ним встречаться и общаться. Прогуляюсь по городу, от меня не убудет.

Подруга долгое время заглядывала в мои глаза, будто пытаясь разглядеть в них что-то особенное. Потом вздохнула и поднялась с постели.

— Ладно, тогда давай начнём тебя готовить к встрече, — она раскрыла сундуки с одеждой и начала в них рыться.

— Зачем? — не понимала я, зачем как-то по-особенному готовиться к единственной встрече.

— Как это зачем? — упёрла она руки в бока, — чтобы и ему жизнь сахаром не казалась. А то, видите ли, он нашу ведьму за один танец лишил покоя, а сам живёт себе спокойно. Ага, сейчас. Мы тебя на встречу такой красивой отправим, что и он покой потеряет, не всё же тебе одной мучиться. Так что не сиди на месте, помоги мне.

И я поняла, что придётся подчиниться. Потому что когда Дана начинала говорить в таком тоне, становилось ясно — она приняла решение, и изменить его не в силах даже сама Баба Яга. Спорить и убеждать в ненужности её задумки было бесполезно.

Спустя полтора часа я была готова рвать и метать. Я перемерила всю свою одежду и даже часть вещей Богданы. В конце концов остановились на платье лилового цвета с глубоким вырезом на груди. Потом она усадила меня на стул и начала преображать моё лицо. Она чем-то меня мазала, потом стирала с лица, потом снова мазала, но запрещала смотреть в зеркало. Потом ещё и волосы подверглись пытке, я уже откровенно боялась за свою сохранность и клялась, что больше никогда не отдамся в руки подруги для преображения. Этот кошмар закончился как раз тогда, когда мне уже нужно было спешить на встречу.

— Всё, теперь он точно тебя никогда не забудет. Спать не сможет спокойно, точно тебе говорю, — оценив творение рук своих, вынесла вердикт Дана.

Молча поднялась со стула и прошла к зеркалу. Увиденное заставило меня открыть рот от изумления. Глаза стали ещё темнее, словно совсем чёрные. Они затягивали в бездну своей темноты, кожа, наоборот, стала светлее, она словно светилась изнутри, на щеках играл нежный румянец. Волосы были завиты лёгкой волной. Дана собрала их с висков и заколола на затылке. Я впервые видела себя такой нежной, необыкновенной и очень притягательной. Улыбнулась сама себе, и на щёчках появились милые ямочки.

— Спасибо, — выдохнула я, — Данка, ты волшебница.

— Нет, я ведьма, и ты, между прочим, тоже. Так что иди и околдуй этого дракона, чтобы он дар речи потерял.

Обняла подругу, накинула пальто и отправилась на встречу. Как только вышла за пределы академии, вся уверенность улетучилась в неизвестном направлении. Руки начали мелко дрожать, дыхание перехватывало от волнения, но я была настроена решительно, поэтому продолжила свой путь. Вышла на площадь и сразу увидела его. Он уже ждал меня у фонтана со Змеем Горынычем. Я издалека увидела, как его лицо как его лицо с хищными чертами вмиг преобразилось из-за озарившей его улыбки, предназначенной мне, стало добрее и красивее. Этот мужчина был потрясающим.

— Здравствуй, Веренея, это тебе, — протянул букет белых хризантем.

— Привет, — улыбнулась ему и вдохнула аромат цветов, — спасибо, но, боюсь, они замёрзнут.

— Не переживай, они обработаны магией и не замёрзнут. Главное, чтобы и ты не замерзала, поэтому предлагаю выпить по чашечке чая или горячего вина.

— Хорошо, я согласна.

Он подал мне локоть, за который я ухватилась. Что-то странное происходило со мной. Сейчас мне было неважно, куда и зачем мы идём, я готова была согласиться на что угодно, лишь бы этот мужчина находился рядом. Он вызывал приятное волнение и страх. Страх от того, как действовал на меня. Я готова была потерять голову, забыть все предостережения подруг и свои обещания о том, что это последняя встреча.

Мы шли по заснеженным улицам. Солнце уже спускалось к горизонту, окрашивая город в тёплые краски. Снег отливал золотом в свете заходящего светила. На улицах уже загорались огоньки новогодних украшений, создавая атмосферу волшебства и ожидания чуда. Мороз покалывал щёки, изо рта с каждым выдохом вырывались клубы пара. В воздухе витал запах хвои. Мимо пробегали люди, спеша докупить подарки к празднику. На улицах стояли наряженные ели. Я обожала эту предновогоднюю суету и сейчас наслаждалась прогулкой.

— Веренея, расскажи о себе, — вырвал меня из приятных мыслей голос дракона. Мы уже поднимались по ступеням в одну из лучших таверн города.

— Эм, — я задумалась, — а что тебе рассказать? Даже не представляю.

— О себе, о семье, о любимых занятиях, о планах на будущее. О чём в таких случаях рассказывают? Я, право слово, тысячу лет не был на свиданиях, совсем позабыл, каково это, — он мягко улыбнулся и помог снять пальто.

Когда стянула платок с головы, взглянула на дракона. Он так и стоял с пальто в руках, не сводя с меня взгляда. От такого внимания щёки загорелись огнём смущения. Опустила глаза и не знала, что делать дальше.

— Какая ты красивая, Веренея. Просто невероятно красивая. Ты словно видение, несбыточная мечта. Будто, прикоснись я к тебе, ты растаешь, исчезнешь, как сон.

Его слова заставили сердце биться ещё быстрее. Данка бы сейчас была довольна, потому что эффект был достигнут, Будимир был очарован.

— Спасибо, — смущённо пролепетала я, не поднимая глаз.