Неопределенно хмыкнув, Станилов сказал, что обязательно будет иметь его в виду.

- Мы позаботимся о том, чтобы он вас разыскал,- сказал председатель комитета.

Станилов встал, откашлялся, помедлил еще немного, чтобы не показаться слишком торопливым, и, еще раз заверив председателя, что выедет в Варну через час, самое позднее - через два, ушел.

* * *

Дальше события развивались так.

Методий Станилов возвратился к себе на виллу, заперся в ней и пробыл там около часа. Перед тем как уйти, он позвонил по телефону своему заместителю инженеру Атанасову и торопливо сообщил ему, что получил распоряжение немедленно выехать в Варну.

- А как же ваш день рождения? - растерянно

спросил Атанасов.- Выходит, мы так и не соберемся?

Специально по этому случаю он купил жене сверкающее

золотистое ожерелье, и ей во что бы то ни стало хоте

лось показаться на празднестве в своем новом украшении.- Неужели мы так и не соберемся? - с грустью в

голосе повторил свой вопрос Атанасов.

- Соберетесь, милый мой, но без меня! - ответил

Станилов, всячески стараясь сделать свой жесткий,

хриплый голос возможно мягче и ласковее.- Вы же

знаете, где я обычно оставляю ключ от входной двери:

входите, располагайтесь как дома и веселитесь себе хоть

до вторых петухов!

- Эх, какое уж это будет веселье! - со вздохом

сказал Атанасов, хитро подмигнув сам себе при этом,

но голос у него был теплый, мягкий, и потому слова

звучали искренне.

- Ну ничего, ничего! - убеждал его Станилов.

Я позаботился, чтобы вам было весело, не беспокойтесь! - И, поскольку с другого конца провода не последовало никакого отклика, он добавил:-Я приготовил

вам аперитивчик - чудо! Сюрприз в моем вкусе! - и он

громко и грубовато расхохотался.

- Да?! - отозвался Атанасов. Он знал "сюрпризы"

профессора, но предпочел смолчать.

- В случае, если у вас возникнут непреодолимые

трудности, - последние слова Станилов произнес мед

ленно и подчеркнуто,- зовите на помощь нашего общего друга Аввакума Захова. Захов мастер разгадывать

загадки - он вас избавит от лишних хлопот. Приятного

аппетита!

Полчаса спустя голубая "акула" Станилова стремительно спускалась по извилистому шоссе к Витине.

Часам к девяти вечера на вилле Станилова уже собралась вся компания. Инженер Атанасов нашел в ус

ловленном месте ключ, открыл большую дубовую дверь и провел гостей в залу.

Тут многое напоминало об искусстве старых тревненских мастеров резной потолок и оконные наличники деревянная обшивка стен цвета айвы, низкие миндеры * вдоль стен, покрытые желтыми и красными коврами, на которых лежали, веселя своими яркими рисунками! расшитые серебряными и золотыми нитками подушки. Во всем здесь чувствовалась любовь к старым, умирающим традициям, тоска по ним, стремление к прочному, устойчивому в жизни - стол был массивный дубовый, такие же массивные стулья крепко стояли на мраморном полу, словно поджидая сказочных богатырей. На стенах висело старинное, очень старинное оружие: кремневые пистолеты, ружья-иглянки, ятаганы с серебряными рукоятками. Перед камином была разостлана пушистая медвежья шкура, из углов залы выглядывали морды диких кабанов, торчали оленьи рога. Только один предмет казался странно неуместным в этой романтично-суровой обстановке - маленький клавесин красного дерева на тонких витых ножках. Нежное салонное создание с кружевными манжетками очутилось в обществе грубых мужланов-охотников. Но и это артистичное творение тоже переносило в давно минувшие времена. Этот маленький мирок, казалось сохранившийся в первозданном виде с давних времен, освещали полдюжины ламп, точно таких, какие в начале века освещали керосиновым пламенем крестьянские домишки. Конструктор ультрасовременного электронного мозга ЭК-24 обставил свою виллу предметами эпохи, едва только узнавшей электрический свет.

В камине, где можно было зажарить целого барана, тлело несколько дубовых поленьев, и, хотя окна, забранные решетками, были распахнуты, в комнате чувствовался запах дыма.

Компания - Атанасов с супругой, три начальника отделений института со своими женами, все в отличном настроении,- шумно ввалилась в виллу, как в собственный дом. При виде подушек, ярких ковров, медвежьей шкуры глаза женщин загорелись, и они принялись благоговейно разглядывать ,все это восточное великолепие - им

* Мнндер - широкая низкая лавка.

впервые довелось увидеть такое в непосредственной близости. Только жена Атанасова оставалась вполне равнодушной - она уже бывала тут, и все это было ей знакомо. Она стояла в стороне и делала вид, что подправляет помаду на губах, а в действительности, заглядывая в зеркальце, любовалась своим золотистым ожерельем. Удивительно гармонирует оно ее глазам!

Атанасов тем временем, взяв на себя роль хозяина, направился к камину - там стояла огромная, почти в его рост кочерга. Жене хотелось видеть, как-то он справится с поленьями. Тут ведь нужна ловкость, сила. Но не успел он взяться за кочергу, как инженер Крыстанов вдруг всплеснул руками и удивленно вскрикнул. Крыстанов, слывший в институте человеком молчаливым, кротким и спокойным, этим своим восклицанием привлек к себе всеобщее внимание. Атанасов забыл про кочергу, а Роза, жена его, чуть было не уронила на пол свою сумочку.

Крыстанов стоял у огромного дубового стола, заставленного тарелками, приборами, небольшими пышными хлебцами, и указывал пальцем на листок бумаги, трепетавший в другой его руке, словно крыло бабочки.

Стало очень тихо. Необычное убранство комнаты словно бы потускнело, исчезло - такой интерес вызвала эта бумажка.

Близорукий Крыстанов снял очки, глаза его были комично вытаращены. Роза Атанасова даже рассмеялась.

- Тут нет ничего смешного, гражданка Атанасова,- укоризненно покачав лысой головой, оборвал ее Крыстанов.- Напротив, напротив! - Он сделал паузу. В зале стало еще тише.- Ситуация, я бы сказал, скорее печальная! Он вздохнул и снова надел очки.- Вот послушайте! - Поднеся бумажку почти к самому носу, он прочитал: "Друзья! В кладовой вас ждет форель, заливные цыплята, два зажаренных фазана, всевозможные салаты: в кувшинах есть брынза и лютеница *, испечена деревенская баница **. Все приготовлено отменно. Ешьте на здоровье! Ключ от кладовой находится в зале, на видном месте. Я оставил очень

* Лютеница - острая приправа из перца, чеснока и уксуса.

** Баница - слоеный пирог.

приметный след, по которому вы его легко найдете.

Ищите!"

Положив бумажку на стол между двумя приборами, Крыстанов почесал лоб и задумчиво повторил:

"Ключ от кладовой в зале, на видном месте...

Я оставил очень приметный след, по которому вы его легко найдете!" Он обернулся к Розе Атанасовой и с горьким упреком сказал: - А вы смеетесь!

Все молчали, и тут Атанасов сообразил, что ему следовало бы что-то сказать в защиту своей жены.

Наш мэтр удивительный остряк,- начал он.- Без

шуток жить не может!

А я не люблю, когда меня приглашают на ужин

и морят голодом,- холодно заметил Крыстанов. Человек спокойный, он никогда не говорил громко, не повышал голоса.

- Но в чем дело, помилуйте! - Атанасов попытался изобразить на своем лице улыбку. Поскольку он выступал в роли хозяина, ему полагалось оставаться на высоте.- Ключ находится в зале, на видном месте, к нему ведет какой-то приметный след. Другое дело, если бы не было никаких следов, верно? Поэтому я предлагаю не отчаиваться раньше времени. Давайте искать!

- Иголку в стогу сена! - ввернул кто-то из мужчин.

Голос прозвучал весьма пессимистично.

- Как искать? - Крыстанов снял очки.- И где?

Он окинул взглядом залу и развел руками.- Ведь тут

же по крайней мере сто квадратных метров открытого

и скрытого пространства!

- Не меньше! - согласился Атанасов.

Роза Атанасова молча слушала в углу - она была на голову выше и на десять лет моложе своего мужа, но он умел составлять алгоритмы и проектировать электронные машины! Разве могла она смотреть на него насмешливо?

Что ты предлагаешь? -спросил скептик, высказавшийся перед этим насчет иголки в стоге сена.

- Прежде всего, как мне кажется, необходимо за

программировать искомое,-ответил Атанасов, но на сей

раз в его голосе уже не было прежней уверенности.

Роза звонко захохотала.

- Глупости! - сказала она. И повторила еще

раз: - Глупости! Я предлагаю искать всем где угодно и

кто как сумеет! Если даже ключ не найдется, все равно это очень забавная игра. Согласны?

Игра длилась более получаса. Было очень весело, то и дело раздавался смех. Роза извивалась под миндерами, словно выдра, женщины сдвигали ковры, переворачивали подушки. Крыстанов заглядывал в дула кремневых пистолетов. Атанасов, немного грустный, зачем-то разворошил золу в камине, возле поленьев. Один только стол и клавесин оставались на прежних местах. Чтобы сдвинуть с места стол, потребовалось бы еще несколько пар рук, а ножки клавесина были слишком тонки, чтобы под ними можно было прятать ключ от кладовой.