Хлоя неожиданно серьезно взглянула на подругу.

— Я никогда бы такого не сделала.

— А тебе и делать ничего не надо. Забыла, как эти штуки называются. Феромоны, кажется. Мужчины смотрят на тебя, хлоп — и готовы.

— Ирис, опомнись и перестань нести чушь.

— Это не чушь, а научный факт.

— Но я даже не красива в общепризнанном...

— Тебе это и не нужно. В тебе есть что-то такое особенное...

— И-рис!

— Правда, правда. Я это своими глазами наблюдала, много раз. Знаешь, сначала я подумала, что это все потому, что ты, в отличие от большинства женщин, не прикладываешь ни малейших усилий к тому, чтобы понравиться мужчинам. То есть, ты ведь даже одеваешься... нет, все в порядке, все красиво и модно, но ты выглядишь всегда так, словно нацепила первые попавшиеся шмотки... Я даже Мартину это говорила.

Мартин был предпоследней пассией Ирис. Хлоя многого ожидала от этого союза, но все закончилось как-то быстро и невразумительно. Голос Ирис внезапно изменился, и Хлоя неожиданно поняла, ПОЧЕМУ они с Мартином расстались!

— ... И Мартин со мной согласился. А потом сказал, что ты всегда выглядишь так, словно только что встала с постели, ну, минут десять назад, а потому все мужчины немедленно начинают мечтать о том, как бы затащить тебя обратно. И им кажется, что это довольно легко сделать.

Хлоя от возмущения едва не задохнулась.

— Но это же неправда!!!

— Но они-то об этом не знают!

— Да я никогда в жизни...

Ирис взглянула подруге прямо в глаза. Голос ее прозвучал почти жестко, хотя и тихо:

— Почему вы с Джеком расстались? Только скажи честно.

Честно — это просто. Честно — это всего одна фраза. Только Ирис ни за что не поверит, а объяснять такие вещи Хлоя не умеет.

Ирис, мы расстались, потому что он хотел меня трахнуть, а я этого не хотела. Ха-ха, скажет Ирис. Ну ты и заливаешь, подруга, скажет Ирис. И даже Ирис не поймет, что...

В кругу их общих друзей существует сказочка о роковой женщине Хлое Чимниз и ее многочисленных мужчинах. О бесконечных романах и безутешных любовниках. О недолгих, но страстных отношениях. Ирис тоже верит в это, несмотря на то, что знает о Хлое почти все.

Они всегда рассказывали друг другу секретики. С детства. Только Ирис всегда говорила правду, а Хлюя... Нет, она не лгала, она просто умела рассказывать истории, красивые, словно сказки для взрослых. И не заметила, как на свет родилась сказка о ней самой. О ветреной красавице-бабочке, меняющей любовников, словно перчатки, о коварной обольстительнице, разбивающей сердца мужчин...

Вначале ей даже понравилось. Хлоя с увлечением играла в новую игру, не споря и не соглашаясь со слухами и домыслами, но это не могло продолжаться вечно, и однажды она поняла, что этому надо положить конец.

Это было у Ирис дома, на Новый Год. Бедный Куинн, он так ничего и не понял, когда она поцеловала его и со смехом убежала в ванную. В ванной она и просидела всю ночь. В ванной и приняла решение. Сначала она расскажет Ирис, а потом и всему миру. И навеки распрощается со сказочной Хлоей-Бабочкой, Хлоей-Ветреницей, Хлоей-Клеопатрой.

Здравствую, мир. Это я, Хлоя. Я — девственница.

Сложность заключалась только в одном: Хлоя никак не могла подыскать нужные слова и подходящий момент для объяснения. Все друзья, знакомые и даже брат с сестрой были уверены, что Хлоя — роковая женщина. Если уж кроткого и интеллигентного Мартина обуревают такие мысли, то что говорить об остальных... Как там сказала Ирис? Секс — это еще не все...

Конечно, во многом виновата она сама. С Нового Года минуло уже шесть месяцев, за это время можно было бы и успеть рассказать все Ирис. Хлоя банально трусила и стеснялась, а результатом стал разрыв уже с третьим за этот год парнем.

Хлоя набрала воздуха в грудь.

— Ирис, послушай меня. Джек — отличный парень. Он ничего такого ужасного не сделал и не сказал...

— Хм! Отлично. Тогда чего же ИМЕННО он не сделал и не сказал?

В синих глазищах Ирис искрился смех, и Хлоя не могла удержаться от ответной улыбки.

— Вообще не о чем говорить. Дело не в Джеке. Дело во мне.

— А в этом никто и не сомневается. Дело всегда в тебе. Ты вообще у нас пуп земли.

— Что-о?

— Послушай, Хло. Если бы кто-нибудь поинтересовался моим мнением на сей счет, я бы сказала, что ты сама не знаешь, чего хочешь. Куинна ты отвергла, потому что он не желал изображать из себя будущего члена семьи и играть по вечерам в криббедж. Он показался тебе слишком независимым. Потом появляется Джек, который на мой взгляд напоминает Лабрадора — настолько он домашний и пушистый, — но и это тебя разочаровывает, и ты даешь ему отставку.

— Это не совсем так...

— А? Что ты там бормочешь? Ну неважно. Так вот, дело все в том, что у тебя нет никакого конкретного идеала. Ты желаешь только то, на что падает твой взгляд в данную минуту. Если это не твое — ты этого хочешь, если же получаешь — теряешь всякий интерес.

— Ирис, ради Бога...

— Пошли на кухню, мне надо позвонить в офис и справиться, кто мне звонил.

С этими словами рыжая террористка стремительно унеслась в дом, а Хлоя несколько ошарашенно поплелась за ней. Когда она вошла в кухню, Ирис уже гневно отчитывала телефонную трубку.

— Я не просила меня соединять, я хотела всего лишь узнать, кто мне звонил, Бетти! Я сама выбираю, с кем мне разговаривать, а уж Крис Лэнгтон... Здравствуй, Крис. Сто лет тебя не слышала и очень рада твоему звонку. Чем могу помочь?

Просто удивительно, как быстро разъяренная леди-босс превратилась в воркующую голубку. Хлоя устало вздохнула. Очередная возможность излить душу пошла прахом.

Ирис менялась на глазах. Цепкая, деловая, уверенная в себе, вон, даже встала как-то по-другому, словно у себя в офисе. Вопросы она задавала быстро и четко, словно допрос вела. Вскоре наступило время подведения итогов.

— Что ж, тебе требуется не просто клерк. Кто-то, кто способен на инициативу. Значит, к понедельнику? Что ж, ты не очень суров в своих требованиях.

Трубка явно сострила в ответ, потому что Ирис хихикнула.

— Ну да, конечно, просто ты знаешь, что никто другой даже пытаться не станет. Ладно, Крис. Сделаю, что смогу. Только вот бумаги мне нужны сегодня же, а я не в офисе. Если ты настроен серьезно, то можешь подвезти их мне вечером.

Ирис продиктовала адрес Чимниз-мэнор, выслушала какие-то замечания трубки и фыркнула.

— Я тебе что, справочная? Посмотри по карте. Единственное, чем могу тебя утешить, так это то, что во времени ты не ограничен. У нас сегодня вечеринка.

Хлоя так и подскочила. Надо же, время-то идет, уже пора собираться. Очень Большой Праздник вот-вот начнется. Хлоя сделала большие глаза и прошипела в сторону Ирис:

— Пора заняться делом!

Она успела выложить продукты на кухонный стол и достать список того, что из них следовало приготовить, когда Ирис соизволила закончить телефонный разговор. Теперь она стояла, задумчиво покусывая нижнюю губку и глядя на Хлою.

— Ты что-то там говорила насчет следующей недели?

— В каком смысле?

— Хло, я знаю, что ты не хочешь работать на меня постоянно, но как насчет сдельной работенки? Две недели, возможно, месяц. Очень перспективная штука. Потребуется инициативность, смекалка и интеллект. Твой наборчик, а?

В свои двадцать четыре Ирис обладала хваткой тертого воротилы бизнеса, это нужно было признать. Хотите заполучить сотрудника — предложите ему то, в чем он действительно силен, а потом убедите его, что без него все пропало!

— Так что, Хло? Не нравится мое предложение?

— Почему же? Нравится. Прекрасная работа. Загвоздка в том, что я не знаю, в чем она заключается. У тебя что, все сотрудники заболели гриппом?

— Очень смешно. Это действительно классная работа. А мои сотрудники... Честно говоря, на ближайшие три недели у меня все заняты, да и не каждый из моих орлов с таким справится. Тут нужен экстра-класс. Например, ты.

— Ты темнишь, Ирис. Ты всегда так делаешь, когда что-то идет не так. Выкладывай, что там на самом деле?

— Ну... вообще-то ничего особенного, но начнем с того, что это на противоположном конце города.

— Ух-хух! То есть, если я соглашусь, то мне придется выходить из дома раньше, чем Билли встает в школу? Не выйдет. Кроме того, у парня на носу экзамены.

— А если я договорюсь, чтобы ты приезжала попозже? Скажем, к половине одиннадцатого? Это вполне гуманно. Час пик уже закончится. Ну же, Хло! Это деньги, и деньги весьма и весьма неплохие! Плюс ко всему это интересно, а мы могли бы вместе обедать...

Хлоя молчала. Деньги были нужны, это правда. Трубы текут, штукатурка сыплется, а о кровле вообще лучше не думать, иначе захочется выть. Счет в банке тоже дал течь, причем довольно большую...