— Пойду подышу свежим воздухом, — сказал он и открыл заднюю дверь.

Патио их с Ким четырехэтажного дома было очень красивым. Жена обожала свой дом и сделала его необыкновенно уютным. В каждой комнате чувствовалась частичка ее любви. Для Дэна он тоже стал родным.

Он полной грудью вдохнул прохладный осенний воздух. Самое время для футбола, лучшее в году. Он вспомнил, что в выходные тоже будет игра, и еще раз глубоко вздохнул.

Рядом появилась тень. Отец.

— Так дальше не может продолжаться, сынок.

— Папа, все в порядке, не волнуйся. Просто сегодня годовщина.

— А на прошлой неделе? — Ник Дэлито привык любое дело доводить до конца.

— На прошлой неделе мне было плохо оттого, что скоро годовщина свадьбы. Папа, прошу тебя. Ты же знаешь, как я устал за этот сезон. Лучший результат в лиге дается нелегко. Чего ты еще от меня хочешь?

Отец был одного с сыном роста, но вдруг показался огромным и угрожающе навис над ним, как когда-то в детстве, когда Дэну было лет десять.

— Что я хочу?! — заорал Ник. — Я хочу опять видеть своего сына трезвым, чтобы мать перестала плакать, наконец. Она проводит все вечера в молитве. Хочу, чтобы ты перестал давать повод для сплетен. Ты меня слышишь, Дэнни, сынок? Мне нужен человек, на которого можно положиться. Вот чего я хочу!

— Ники, перестань кричать. — Рита вышла из кухни и появилась в дверном проеме.

— Ты можешь на меня положиться, отец. — Дэн посмотрел на мать и повернулся к отцу: — Мне все доверяют. Я ни разу не подвел свою команду на поле. Тренеры, администрация — все мной довольны. Кстати, у нас игра в воскресенье.

Ник поднял обе руки и уронил их, словно обессилев, и грустно взглянул на жену:

— Ничего не хочет понимать. Какая к черту игра! Посмотри, что ты творишь со своей жизнью!

— Если меня перестанет интересовать игра, папа, я буду пить без перерыва. Сейчас я пью только в середине недели. — Мужчина подошел к отцу и похлопал его по плечу. — Не переживай. У меня все под контролем.

— Может, тебе пойти в группу двенадцати ступеней? — осторожно спросила Рита Дэлито.

— Мама, ты серьезно? Это же программа для алкоголиков.

Родители молча смотрели на него.

— Что? — Дэн начал злиться. — Да вы что?! Я в любое время могу остановиться.

— Докажи, — резко бросил отец. — Больше никакой выпивки. Даже в середине недели.

Мама смотрела на Дэна с такой надеждой, что устоять было невозможно. Господи, как же он их любит.

— Хорошо. На следующей неделе я не буду нить.

— Отличное начало! — сказала Рита.

— Я заберу все бутылки из бара, — не унимался отец, — так, на всякий случай.

— Хорошо, папа. — Дэн вспомнил, что на прошлой неделе спрятал одну бутылку в спальне.

— И проверю весь дом, — добавил Ник.

— Нет, — быстро ответил сын.

В этом был весь отец. Он всегда знал, что происходит в сердцах и мыслях детей. Дэн, Джои, Тереза — им с детства ни одна проделка не сходила с рук. Во взрослой жизни все осталось по-прежнему. Исключения строгий родитель не делал даже для защитника «Нью-Инглэнд патриоте».

— Значит, нет, — мягко сказал отец. — Послушай, Дэн, я все выяснил. Так сделали бы в группе двенадцати ступеней. Мы с твоим братом будем действовать так же. Мы вместе проверим весь дом.

— Нет, вы этого не сделаете. — Дэн сглотнул. Встретиться взглядом с отцом было непросто, а сейчас он стоял напротив и смотрел прямо в глаза сыну. — Мне уже исполнилось двадцать один год, я имею право покупать алкоголь.

Мягкий мамин голос прервал его:

— Подумай, что бы сказала Ким, если бы увидела тебя таким?

Дэн вцепился двумя руками в спинку кресла.

— Если бы я мог вернуть ее, — глухо сказал он, — я бы все отдал: бутылки, голы, карьеру, деньги, дом. Без нее все, что у меня есть, не имеет смысла.

Пытаясь сдержать слезы, он вошел в дом, открыл холодильник и достал бутылку.

— Вы будете?

— С ним бесполезно говорить, — грустно сказал Ник.

Рита вздохнула и поставила тарелку на стол:

— Ты бы хоть поел, сынок. Сегодня только вторник. Нам приехать завтра?


* * *

Алексис не пришло бы в голову связывать такие дни, окрашенные яркими красками осени, с футболом. Ее не интересовали футбольные матчи и вообще футбол — глупая игра, где взрослые мужчины калечат себя и противника. Однако уже три месяца, с момента рождения Мишель, она ежедневно прочитывала спортивные колонки и внимательно следила за «Нью-Инглэнд пэтриотс». Особенно ее интересовал один игрок — Дэн Дэлито, квотербек — четвертьзащитник, играющий помощник тренера и капитан команды. Из всего прочитанного она сделала вывод, что Дэлито, несомненно, мастер своего дела. Он усердно работал и смог привести команду к победе.

В среду, через два дня после разговора с Розой, Алексис наткнулась на расписание матчей футбольной лиги и обратила внимание на воскресную игру. Затем ей пришлось отвлечься. Она поспешила в спальню, где, судя по звукам, Мишель уже проснулась. Едва завидев ее, малышка заулыбалась. В такие минуты сердце женщины таяло, и она понимала, что любовь к этому ребенку полностью завладела ею. А ведь совсем недавно она и представить себе не могла, что значит быть матерью.

Она поменяла девочке подгузник и вернулась с ней в гостиную, которая некоторое время назад превратилась в детскую игровую комнату.

— Готова поспорить, что ты хочешь есть, мой цветочек. Ты у нас всегда голодная.

Мишель широко открыла глаза и восторженно замахала ручками. Алексис развеселилась. Ей казалось, что малышка пытается что-то сказать. Пока тетя грела бутылочку со смесью, племянница тараторила без остановки. Жаль, что понять ее речь было невозможно.

Сегодня днем им предстоит одно важное дело. Алексис планировала встретиться с отцом Мишель. Дольше тянуть было невозможно.

Накопилось множество проблем, требующих срочного решения. Сколько Алексис ни пыталась прогнать тревожные мысли, они возвращались снова и снова. Бросить работу — это не выход, им с Мишель нужен стабильный доход. Но в этом случае она не может постоянно заботиться о малышке. К сожалению, родители ей не помощники, особенно отец, с его пристрастием к выпивке. Единственный выход — помощь Дэна Дэлито. Уж для него-то деньги не проблема.

Алексис была на сто процентов уверена, что известный футболист — отец Мишель. Шерри прежде никогда не упоминала об отце ребенка, но ей не было никакого смысла врать тогда, в машине скорой помощи. Могла ли сестра предположить, что Алексис так нужна будет помощь и поддержка, в том числе и финансовая? Это ли стало причиной ее откровенности перед смертью? Женщина опять мысленно вернулась в тот страшный вечер, когда Шерри прошептала ей на ухо имя Дэна. Сестра сделала не самый удачный выбор в жизни, но она всегда была умным человеком.

В квартире Шерри Алексис нашла папку с газетными вырезками годичной давности. Это были статьи из спортивных изданий, в основном о футболе, большей частью — о «Пэтриотс». Имя Дэна Дэлито было обведено кружочком.

Алексис так скучала по сестре, по ее обворожительной улыбке! Во всем произошедшем винила себя. Она была старше, ей следовало лучше присматривать за Шерри, хотя это было и непросто. Сестра могла с легкостью пропасть на неопределенное время: отправиться в гости к подруге, к новому любовнику или в путешествие с любимой командой. Пока старшая сестра разрывалась между школой и работой, Шерри умудрялась исчезнуть, ничего не сообщив. Угрызения совести доводили Алексис до тошноты и головокружения.

— С тобой все будет по-другому, любимая моя, — шептала она, прижимая к себе малышку. — Я должна убедиться, что твой папочка надежен, прежде чем оставлю тебя с ним хоть на час.


В среду днем Дэн Дэлито был дома. Он просматривал матчи с участием их будущих соперников. Седьмая игра состоится недалеко от города на «Жиллетт стэдиум», где тренировались «Пэтриотс». Дэн сидел в своем любимом кресле и внимательно смотрел на экран. Необходимо было проанализировать игру противников как можно детальнее, узнать их привычки, слабые и сильные стороны, не пропустить ни одной мелочи. Он думал о том, какую стратегию игры выберет для своей команды.

Он допил очередную бутылку пива и швырнул ее в мусорное ведро. Пиво — это не настоящая выпивка. Ким никогда не возражала, когда он пил пиво. Правда, Дэн никогда не выпивал целую упаковку за несколько часов.

Его внимание опять переключилось на футбол. Это было единственное дело в жизни, которое его действительно интересовало. Только игра могла заставить Дэна встать рано утром. Черт, какой шустрый квотербек! Это же Пейтон Мэннинг. Или нет? Что это он не дает пас? Дэлито не мог четко разглядеть лицо. Нет, не Мэннинг. Ресивер направлялся к эндовой линии без поддержки задних бегущих, которые должны охранять игрока, владеющего мячом. Дэн мысленно сделал пометку для линейных, угловых и сейфти, задача которых — остановить прорвавшегося игрока атакующей команды и «обезвредить» дальний пас.