— И мы попали в плен как раз накануне этого бала. Мне кажется…

Это надо было обдумать в более спокойной обстановке. Хотя, скорее всего, король сам уже обо всём догадался. Нам несказанно повезло, что тогда я сумела освободить Дерека, а он — всех нас. Кто знает, что случилось бы тогда?

Стефания явно хотела спросить меня о чём-то, но её отвлекли, а затем зал затих, заиграла величественная и прекрасная мелодия и в зал вошла процессия. Двое (очевидно, почётный эскорт) молодых, подтянутых людей с грацией диких кошек и движениями, полных силы тигра шествовали впереди. За ними, на некотором расстоянии — мужчина в неброской, но богатой одежде: тёмные брюки, светлая рубаха и тёмная приталенная куртка до середины бедра, расшитая золотом. На чёрных, вьющихся волосах — изящная корона из непонятного металла. Король. Не старый (седины ещё не было), но и молодым он не выглядел. Трудно рассмотреть человека, если впереди стоят человек десять. За ним — леди Элга, которую под руку вёл пожилой мужчина (отец?), после — несколько юношей и девушек в прекрасных классических костюмах. Среди них я увидела Дерека — о нет, не того мечника-сорвиголову, или побитого и связанного героя, а настоящего принца — фиолетовое с серебром было ему к лицу.

— Я оставлю тебя ненадолго. — шепнула мне Стефания и удалилась. А я так и осталась смотреть, как процессия подходит к трону, король садиться на трон и начинает речь.

— Сегодня, по сложившийся традиции, мы открываем Ежегодный королевский бал. Но перед тем, как перейти в танцевальный зал, я представляю слово моему брату, младшему принцу дома Ландеров Дереку. Принц Дерек, прошу.

Король — брат Дерека! Почему мне Стефания не сказала об этом? Я-то думала встретиться с его отцом, мило улыбнуться и ретироваться без всяких затруднений. Мол, не я это Дерека спасла, он сам всё сделал. Ваш сынок меня выручил. А теперь что? Твой старший, но незаконнорожденный братец оказался просто героем, молодцом? А если… Нет, надо меньше было читать исторических романов про дворы прежних королей, их интриги и вообще, меньше фантазировать на тему король и простая девушка.

— Прежде всего, я хотел бы обратиться к леди Элге из дома Сентаров. Прошу тебя, леди Элга, сказать мне "да", если ты согласна связать свою жизнь с таким… искателем приключений, как я.

— Я согласна, принц. Да.

Бурные овации.

— Прошу тебя, мой государь, — сказал Дерек, обращаясь к королю. — благословить наш союз с леди Элгой из дома Сентаров.

— Как король, благословляю вас, как брат — желаю всего самого лучшего и многих счастливых лет.

— Спасибо. Сегодня, сейчас, я понял, что значит быть счастливым. Но этого момента могло и не быть, если бы не один человек.

Он поцеловал руку Элги, сошёл с помоста и направился прямо… ко мне! А я стояла как столб, не смея сделать шаг ему навстречу. Сейчас он подведёт меня к помосту и представит королю. Мамочки!

— Благодаря ей, сейчас я стою перед вами. Живой и невредимый.

Он подошёл ко мне, подал мне руку, я положила свою руку на его, как учила Стефания и мы медленно подошли к помосту.

Король не был стар. Он был… Он был чуть старше меня. Те же, что и у Дерека голубые глаза и подбородок, а нос и губы — другие. Также как и лоб.

— Ваше величество, позвольте представить вам мою спасительницу, леди Анику. К сожалению, случай распорядился так, что ни я, ни она не знаем, как называется её родная планета на нашем языке и поэтому я не могу сообщить, к какому дому она принадлежит.

— Леди Аника, я благодарю вас за смелость и находчивость, проявленные вами. Отныне вы будете желанной гостьей при нашем дворе.

Я присела в реверансе (это я и сама знала). Зал захлопал, но не так радостно.

Дерек, стоявший рядом, шепнул:

— Не уходи далеко, второй танец — за мной.

У меня на языке ещё вертелись слова благодарности, но Дерек уже отводил меня в сторону (первый ряд, рядом с троном), а король произносил:

— А теперь…

— Бала не будет!!!

Я с трудом рассмотрела, что в зал зашла группа хорошо защищённых людей с какими-то странными пушками в руках. И, конечно же, лиц видно не было за полностью закрывавшими голову шлемами.

— Пси-излучатели! — зашептались вокруг меня.

— Кто вы и что вам нужно? — повелительным голосом спросил король.

— Я — законный король Ландера и нужен мне лишь трон, который по праву должен был принадлежать моему отцу, а после его смерти — мне.

Говоривший снял шлем. Я ахнула: это был Кристофер. Вот так встреча!

— Аника, — это была Стефания. — отходи назад. Сейчас здесь будет очень жарко.

— Кто это? — также шепотом спросила я.

— По-моему, это — сын брата бывшего короля. То есть, двоюродный брат нынешнего. Это долгая история.

— Может, вывести людей из зала?

— Не получиться, дворец захвачен.

— Как?

— Потом. Позаботься о себе. А я… мы должны помочь королю.

— Стефания, я не знаю, важно это или нет, но это — тот человек, который устроил ловушку Дереку.

— Да? Надо же.

Пока мы говорили, вооружённых людей стало больше, также как и свободного места: люди отходили к стенам, первыми стояли мужчины, закрывая собой своих жён и детей. Возле трона остались лишь члены королевской семьи. Их было пятеро вместе с королём: две прекрасные дамы и трое мужей. Все, кроме короля, вышли вперёд и Дерек, на правах старшего, сказал:

— Жаль, что я не убил тебя ещё тогда, на Стэлле.

— Ты мне тоже не очень нравишься, Дерек. Но я разговаривал не с тобой, младший принц, родившийся первым. Или проще будет сказать… бастард? — последнее слово он особенно подчеркнул.

— Если ты думаешь этим задеть меня, то ошибаешься. Я давно не реагирую на такие замечания. Убирайся туда, откуда пришел. У тебя нет права на трон, да и никогда и не могло быть, сын изменника

— Чего ты хочешь? — спросил король.

— Я хочу, чтобы ты отрекся от трона в мою пользу.

— Твой отец лишил тебя права на трон, покусившись на жизнь нашего деда, и ты знаешь об этом. Уходи сам и забери отсюда этих клоунов.

— Я пытался говорить с тобой по-хорошему. Похоже, придётся заставить тебя отдать мне трон.

С этими словами он выстрелил. Я даже не успела понять, что же происходит: вокруг трона вспыхнуло защитное поле и заряд энергии так и не достал до короля. Вместо этого упал сам Кристофер. Его солдаты среагировали мгновенно: они направили свои излучатели на короля… которого там уже не было! Это последнее, что я помнила о том неудавшемся бале.


Очнулась я в маленькой комнатушке на жёсткой кушетке. Рядом сидела Стефания, утешавшая леди Элгу.

— По-моему, я пропустила самое интересное, да? — спросила я, пытаясь встать, инстинктивно берясь рукой за раскалывающуюся голову. То, что я там нащупала, мне не понравилось.

— Что это у меня на голове? — спросила я, ощупывая неширокий обруч из какого-то непонятного материала.

— То же, что и у нас. — сказала Стефания. — Это приборы, позволяющие им контролировать наши мысли, а заодно обеспечивающие то, что никто из нас не станет вредить им.

— Почему?

— Да потому что если что-нибудь случиться с этим самозванцем или его помощниками, то все мы умрём от дикого приступа головной боли.

— А снять их никак нельзя?

Глупый вопрос. Конечно, нет. Иначе зачем было их одевать?

— И много таких, с обручами?

— Все, кто был в зале. До тех пор, пока не принесут клятву верности новому королю. Тогда они снимают эту штуковину и отпускают на все четыре стороны.

— И много присягнувших?

— Да нет, два-три человека. Но, если король ничего не предпримет, то их станет больше.

Почему-то меня это не удивило.

— А что вообще произошло после моей отключки?

— Небольшой бой с применением пси-сил: они пользовались машинной, а мы своей, естественной. Но нам её хватило лишь на то, чтобы прикрыть отход короля и принцесс.

— ?!

— Всё просто. Трон и небольшое пространство рядом с ним было оборудовано устройством мгновенного переноса. Энергии оно требует — дай боже, да и за один раз больше одного человека транспортировать не может. Но, как видишь, сработало безотказно. Сразу три члена королевской семьи смогли спастись из захваченного дворца.

— Как они вообще смогли проникнуть во дворец? Эти щиты, о которых ты мне рассказала, да и не думаю, что это была единственная защита дворца.

— Ты права. Кто-то предал нас: щиты были дезактивированы. При помощи пси-излучателей они обезвредили охрану, а потом… и нас.

— Ну а дальше? Что с остальными? Точнее, где они?

— Принцы и охрана — под арестом в подземелье дворца, вельможи и благородные господа — в своих апартаментах. А мы, без титулов и званий, должны прислуживать им, если хотим остаться в живых.